Claves para seguir el show de la NFL

Fútbol americano. Las historias más interesantes a tener en cuenta en esta temporada que acaba de comenzar

Por estos lares la NFL suele generar atención grande sólo cuando se acerca el Superbowl. Sin embargo, el interés por el máximo deporte de Estados Unidos crece cada año, de la mano con el espacio cada vez más grande que las señales de TV le dan en su grilla (este año llega a 14 horas semanales).

Como siempre hay múltiples historias para prestar atención, en una liga pensada para que el equipo que terminó último un año pueda dar el salto al siguiente, para lo cual son clave los topes presupuestales y el orden invertido para elegir novatos en el draft. El show es también parte indivisible de la liga, por eso también, como en ningún lado, las historias de afuera de la cancha compiten con las de adentro. Aquí, las principales historias de 2014.

¿Podrá repetir Seattle?
En los últimos 10 años solo un equipo pudo ser campeón: los New England Patriots de un joven Tom Brady en 2003-2004. A eso se enfrenta Seattle Seahawks, un equipo que proviene de un mercado chico y que hasta la temporada pasada no tenía estrellas fulgurantes, pero que tuvo un DT como Pete Carroll que llevó al extremo el concepto de que el equipo supere a las individualidades. Se le fueron algunas estrellas y tiene la desventaja que lo suyo ya no será sorpresa, pero de todos modos vuelve a aparecer como el gran favorito al título. Arrancaron para comerse los niños crudos, con un 36-16 ante Green Bay en la apertura, demostrando que tienen la misma intensidad que en 2013.

La última oportunidad de Peyton Manning
Es quizás la mejor definición de mariscal de campo estrella. Pero a los 37 años solo ha conseguido un título de SuperBowl, por lo que lo que está en juego para él es ni más ni menos si puede establecer un “legado”, es decir, una era en la historia del deporte. Tras dos temporadas afuera por una lesión de cuello que casi termina con su carrera, en 2013 tuvo un año esplendoroso, donde batió el récord de touchdowns en una temporada regular. Sin embargo, en el Superbowl Seattle lo arrolló 43-8, y le tocó el orgullo. Los dirigidos por John Fox se han reforzado fuerte en defensa, uno de sus talones de aquiles en la temporada pasada, y vuelven a ser uno de los grandes candidatos. Arrancaron muy fuerte, con una goleada ante su ex equipo Indianápolis Colts. Pero deberán ser fuertes a la hora señalada.

Dónde verlo por TV
Habrá cuatro partidos por semana para ver desde Uruguay. Dos irán por ESPN (domingo y lunes por la noche, los más atractivos) y dos por FoxSports (domingo a las 14:00 y a las 17:00). Para el resto puede comprar el GamePass de la NFL, (US$ 129 la temporada regular y US$ 200 con playoffs incluidos).

Johnny Football, el niño maravilla
Pasa todos los años: los medios endiosan a un mariscal universitario por su espectacular juego, y reclaman que algún equipo lo convierta en su estrella. Sin embargo, los expertos coinciden en que no tienen los fundamentos para triunfar . Pasó hace dos años con Tim Tebow (ahora comentarista de TV) y este año con Johnny Manziel, espectacular pasador de la Universidad de Texas que fue drafteado por los Cleveland Browns. No pudo ganarse el puesto en la pretemporada, y mientras algunos aseguran que será cuestión de semanas, otros dicen que no tiene material de jugador de la NFL. Es una de las novelas del año.  

Escándalo de violencia doméstica
Ray Rice es una de las estrellas de la NFL, pero su carrera virtualmente terminó el lunes, cuando se publicó un video donde se lo muestra golpeando a su esposa hasta dejarla inconsciente. Originalmente la NFL lo suspendió dos partidos, pero tras conocerse el video lo sancionó indefinidamente y su equipo, Baltimore, le rescindió el contrato. Hay sospechas de que la liga sabía desde el comienzo la gravedad de los hechos pero eligió protegerlo. La NFL se defiende diciendo que hasta este lunes no había visto el video y por tanto no sabía el cariz de la agresión, pero varias investigaciones apuntan a que lo sabían y lo encubrieron. En un tema tan sensible como la violencia doméstica, el escándalo puede costar el puesto al comisionado de la liga, Roger Goddell, y generar una crisis inédita.

Michael Sam, el primer gay en la NFL
Fue el primer jugador abiertamente homosexual en ser elegido en el draft. Mejor defensa de la Universidad de Missouri, fue elegido recién en séptima ronda por Saint Louis Rams. Mostró su valía en pretemporada, pero no ganó su lugar en uno de los planteles con mejor defensa. Ningún equipo lo quiso sumar, hasta que los Dallas Cowboys lo integraron a su equipo de práctica, por lo que al menos en el arranque del año no entrará en cancha. Los equipos recibieron duras críticas por discriminación, o por temerle a la atención mediática que generaría Sam, algo que él se encargó de desterrar en pretemporada en base a silencio y trabajo. Su desembarco final en la liga, si se concreta, será una de las grandes historias de la temporada.

El flagelo de las contusiones cerebrales
En julio la liga tuvo que pagar US$ 675 millones de compensación a más de 4.000 exjugadores por daños personales durante sus carreras, la mayoría luego de sufrir golpes cerebrales serios que terminaron con lesiones irreversibles o hasta diagnósticos de demencia. La NFL estableció una estricta política para tratar esas situaciones, que incluye la imposibilidad de los jugadores de volver a la cancha luego de sufrir un desmayo, y de exámenes por parte de médicos independientes antes de volver a la cancha. Sin embargo, cada temporada cuatro o cinco jugadores se despiden del deporte para siempre por golpes serios en la cabeza o el cuello, y es uno de los temas que más preocupa a la liga.


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